大脑研究表明自闭症始于子宫

据《每日邮报》报道,自闭症儿童大脑中负责情绪发展的细胞可能过多。该报还称,到目前为止,基因似乎只涉及不到五分之一的病例。这表明新的研究指出环境因素,可能是子宫内的因素,是导致这种疾病的潜在原因。

这一消息背后的有趣研究无疑会引起科学家和自闭症儿童父母的兴趣。然而,这项研究本身规模很小,只研究了7名自闭症男孩和6名非自闭症男孩的死后脑组织。研究发现,在这一小部分样本中,自闭症儿童在处理情绪和决策的区域内有67%以上的神经元(脑细胞)。他们还发现自闭症儿童的大脑在年龄上的重量比预期的要大。

这项研究应该被认为是初步的,将需要跟进,看看这种现象是否存在于进一步的组织样本中。如果发现它在自闭症儿童中很常见,那么接下来的步骤将是确定它是如何影响大脑工作的,以及是什么真正导致了它的发生。

这个故事来自哪里?

这项研究是由加州大学圣地亚哥分校和其他美国大学的研究人员进行的。它是由几个慈善组织和研究团体资助的,包括自闭症之声,立即治愈自闭症,彼得·埃姆奇家庭基金会,西蒙斯基金会,星期四俱乐部青年和加州大学。

这项研究发表在美国医学协会的同行评议期刊上。

《每日邮报》适当地报道了这项研究,但是还不清楚有多少遗传或环境原因导致了研究者发现的差异。独立的gav对这项研究做了简短但恰当的总结。

这是什么样的研究?

这项研究比较了患有和不患有自闭症的男性儿童死后大脑样本的解剖结构,以检测是否有任何结构上的差异。

研究人员正在寻找“大脑过度生长”的证据,这是一种自闭症儿童拥有比平均水平更大的大脑特定区域的现象。研究人员说,一些研究甚至在临床症状出现之前就已经观察到自闭症儿童的大脑过度生长,尤其是在大脑前部被称为前额皮质的区域。前额叶皮层被认为在复杂的行为中发挥作用,如个性表达、决策和控制适当的社会行为。

研究人员说,大脑过度生长的解剖结构目前还不清楚,所以想看看在这些区域存在什么类型的脑细胞。脑细胞的类型包括相互传递信息的神经元和为神经元提供支持功能的“gpal”细胞。

这项研究涉及什么?

研究人员从各种大学组织库中获取死后大脑,人们在那里捐赠了他们孩子的大脑组织用于后续研究。

他们从7名患有自闭症的男孩和6名没有自闭症的男孩(对照组)身上获取大脑样本,这些男孩年龄都在2到16岁之间,他们的大脑都被捐献给了科学。由于年轻个体的死后组织很少,研究人员检查了当时所有可用的对照样本,以及他们组织库中几乎所有可用的自闭症样本。大多数孩子死于事故,他们的大脑缺氧,例如溺水。

研究人员记录了死亡的原因,样本存放的时间以及个人的种族。他们还采访了他们的近亲,使用了公认的自闭症诊断测试,以确定孩子患有哪种类型的自闭症。

研究人员随后计算了大脑样本前部区域神经元型脑细胞的数量。他们还对大脑进行了称重,并将他们的体重与预期年龄标准进行了比较(使用10项其他大脑重量研究中的11000例数据得出,这些研究旨在确定每个年龄的平均体重)。

基本结果是什么?

通过最近的亲属访谈,所有患有自闭症的儿童都被确认患有完全的自闭症,根据可重新评定的量表。没有一个孩子患有阿斯伯格综合症,这是自闭症谱系中典型的较温和的症状。自闭症组的一名7岁儿童有癫痫发作史,需要药物治疗,而对照组的一名7岁儿童一直在服用药物治疗多动症。

与脑重量标准相比,自闭症儿童的脑重量比平均值重17.6%(95% ci,10.2%至25.0%;p=0.001)。对照组的大脑重量并不比他们各自年龄的平均值重。

与对照组儿童相比,自闭症儿童前额皮质的神经元数量增加了67%,平均为1.94个bilpon细胞,而对照组儿童的平均为1.16个bilpon细胞(95% ci为1.57-2.31,95% ci为0.90-1.42)。

研究人员如何解释这些结果?

研究人员表示,他们的初步研究显示,自闭症儿童大脑的关键前额区域可能有更多的神经元。他们说新的神经元不是在出生后产生的,这意味着神经元数量的增加一定是在出生前发生的。他们认为,在子宫发育过程中,过多的er可能是由于更多的神经元未被抑制,或者在此期间死亡的神经元更少。

结论

这项小型的前期研究观察了自闭症儿童大脑的解剖特征,并将其与非自闭症儿童的死后大脑进行了比较。在小范围的测试样本中,研究人员发现患有自闭症的儿童比没有自闭症的儿童大脑前区的神经元细胞多三分之二。他们还发现,当他们将大脑重量与年龄调整后的标准进行比较时,自闭症儿童的大脑重量比预期的要重。

这些结果无疑会引起研究人员和自闭症儿童父母的极大兴趣。然而,必须考虑这项研究的一个主要观点:可以理解的是,用于死亡儿童研究的大脑样本的可用性很低。这意味着这项研究只能比较7名自闭症儿童和6名非自闭症儿童。有如此少的样本可以比较,意味着我们不能确定这种类型的大脑过度生长是自闭症儿童的典型特征,还是仅仅由于偶然的发现。

除此之外,研究人员已经描述了这些儿童的特征,但是有可能死于事故的自闭症儿童在某些方面可能不同于患有自闭症谱系障碍的其他儿童,这使得他们更容易遭受事故。还不清楚在更大的样本中是否会观察到同样的过度生长模式,因此应该小心假设这些结果适用于所有患有自闭症谱系障碍的儿童。

研究人员认为,大脑这一区域的新神经元不是在出生后产生的,自闭症患者大脑中细胞数量的增加表明,当孩子在子宫中时,这些细胞的产量高于平均水平,或者这些细胞在出生后低于平均水平的程序性死亡来调节细胞数量。尽管我们生来就有一定数量的神经元,神经元可以继续形成新的分支,与其他神经元连接。神经元之间这些联系的数量和强度对于决定我们的大脑如何运作是很重要的。

简而言之,这项研究只看了少量的样本,应该被认为是初步的。它的有趣的结果现在需要被跟踪,以观察在进一步的样本中是否能看到这种影响,并确切地告诉为什么这种现象会发生。例如,我们还不知道这种关系背后是遗传还是环境机制,也不知道大脑结构的这些变化是如何导致自闭症患者的行为的。

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